La seu del CEM


CIMG1952IMG_2547Està situada al centre i nucli antic de la vila. Concretament al carrer Major, fent cantonada amb el carreró de la Presó. En l’actualitat l’edifici consta d’una planta baixa, on es conserven les velles presons medievals amb les seves voltes, murs de pedra i unes reforçades portes amb forrellat. La casa té dos pisos. Al primer, està la seu del Centre d’Estudis del Maestrat amb la sala reunions i la biblioteca. Al segon, hi ha una sala d’exposicions.

Els orígens d’aquest edifici cal anar a buscar-los al segle XIV perquè fou la presó de la vila medieval i emmurallada de Benicastló. La deurien edificar en temps del mestre de Montesa Pere de Thous. A partir de l’any 1359, quan la vila va rebre el privilegi de “mix i mer imperi” i les autoritats municipals podien administrar justícia i empresonar als condemnats.

Durant l’edat moderna la vila de Benicarló havia crescut força i els problemes de seguretat es multiplicaven. Especialment a finals del segle XVI i la primera meitat del XVII, quan el bandolerisme es va escampar pel Maestrat com una taca d’oli. En aquesta presó moderna va estar tancats bandolers com Pau Benfet i Pere Caçador de la banda del Sarrut pels anys vint del XVII. Més endavant, entre 1632 i 1636, va estar empresonat, molts anys, Baltazar Anglès, per assassinat i per portar armes prohibides. Fou el líder de la bandositat dels “anglesos” que estava enfrontada als “sobreveles” i tenia amedrantada a la població.


IMG_2542IMG_2546Als segles següents va continuar essent la presó de la vila. Més utilitzada durant els conflictes bèl.lics com a la guerra napoleònica i les guerres carlines. Entrant pel carrer Major, a la part dreta de la planta baixa, es conserven les masmorres on posaven els presoners condemnats a mort. El primer pis, va servir d’habitatge del carceller i de presó de dones. El segon pis, s’utilitzava pels presos comuns. Durant la guerra civil passada van haver tancats molts condemnats dels dos bàndols. La funció de presó va continuar fins l’any 1960.

Després es va utilitzar com a dipòsit de material de l’Ajuntament i també com a Museu d’Arqueologia de Benicarló. A petició del regidor Antonio Cuenca, l’arquitecte Arturo Zaragozà Catalán va fer el projecte de remodelació de tot l’edifici. Obra que es va portar a terme els anys 1997-1998. Finalment, l’Ajuntament de Benicarló va cedir l’edifici a Centre d’Estudis del Maestrat, on actualment hi ha la seu de l’associació.